11月10日消息,当地时间周二美国国家航空航天局(NASA)负责人公开庆祝美国联邦法院驳回蓝色起源诉讼。这意味着在经历长达7个月的中断之后,NASA可以重新与SpaceX就开发登月舱展开合作。

NASA局长比尔·纳尔逊(Bill Nelson)表示,他们需要一些时间来评估蓝色起源给登月计划造成什么损害以及严重程度。尼尔森和副手凯西·卢德斯(Kathy Lueders)以及吉姆·弗里(Jim Free)证实,蓝色起源等公司提起的抗议和诉讼已经将SpaceX的首次载人飞船登月推迟到2025年。

但NASA的问题主要集中在巨型火箭太空发射系统(SLS)和猎户座登月飞船上,登月计划中的这两种关键设备情况堪忧。

早在2015年9月,NASA就宣布猎户座登月飞船出现重大延期,并透露已经为其花费47亿美元。当时NASA承诺计划最早于2023年进行首次载人发射,并表示需要再投入67亿美元。

NASA现在宣布,猎户座飞船进行首次载人发射已经被推迟到2024年5月,在此之前将花费至少93亿美元。自2015年NASA宣布在猎户座飞船进行首次载人发射前将再花费67亿美元以来,六年间实际上至少花费了84亿美元,并将在2022年年中超出最新定下的93亿美元目标。除非大幅削减资金,否则从2016年到实现载人登月,猎户座飞船的开发实际将花费约126亿美元,这还不包括通货膨胀。当有记者问及是否能绕过猎户座飞船和SLS火箭,让宇航员直接乘坐SpaceX的星际飞船登月时,尼尔森局长回到了一个老生常谈的说法:“只有一枚火箭能做到这一点”——“这”指的是把宇航员送上月球,再把他们送回地球,而“一枚火箭”指的是SLS火箭。弗里则认为,“这个体系结构……根本不起作用。”

实际上,就目前与NASA签订的合同来看,SpaceX的星际飞船登月舱是一种功能强大的载人航天器。其先是在地球轨道上加注燃料,并自行进入月球轨道;然后与搭载SLS火箭的的猎户座飞船对接,接上三名宇航员。随后,星际飞船将使用推进装置改变轨道,降落在月球上,并最终再返回月球轨道,将机组人员转移回猎户座飞船,并返回地球。不难想象,单纯使用星际飞船可能比SLS火箭加猎户座飞船的组合便宜10倍以上。

虽然NASA的选择存在明显挑战和不确定性,甚至不承认替代方案的可能性,但好消息是SpaceX和NASA终于可以重新开始启动登月计划了。